La Nasa si prepara a sfiorare il Sole con un dito, o meglio con una sonda. L’estate 2018 non sarà, infatti, un’estate qualunque. Il progetto è quello di spingersi dove niente e nessuno sia mai giunto finora. L’onore spetterà alla sonda Parker Solar Probe Plus, chiamata così in onore dell’astrofisico Eugene Parker, colui che negli anni ’50 sviluppo la teoria sul vento solare. Per gli amici invece la sonda si chiamerà Daredevil, decisamente più accattivante, in onore del diavolo rosso dei fumetti di casa Marvel.

Il suo compito sarà quello di attraversare la parte più esterna dell’atmosfera solare, la cosiddetta corona, dove ha origine il vento solare, con lo scopo di conoscere meglio le dinamiche interne della nostra stella, compresi i meccanismi che danno vita agli sciami di particelle scagliati verso la Terra. Uno scudo termico di carbonio spesso circa 30 centimetri proteggerà la sonda dai milioni di gradi celsius che circondano la corona. Il viaggio di Daredavil durerà 7 anni e raggiungerà il punto di minima distanza dal Sole nel dicembre 2024, dopo aver percorso 149 milioni e 600 mila chilometri. La sonda dovrà utilizzare la forza di gravità di Venere per darsi una spinta, con una tecnica dall’effetto fionda.

Le missioni satellitari dedicate allo studio del Sole hanno permesso di rivelare che il campo magnetico solare gioca, di fatto, un ruolo essenziale in questo particolare processo. Ma secondo gli scienziati, la chiave per risolvere questo problema sta nel comprendere come l’energia magnetica può essere convertita in calore, e in maniera efficiente, nella corona. Si tratta di una missione importante il cui obiettivo principale è l’individuazione dei meccanismi che portano alla nascita delle particelle magnetiche. Un fenomeno all’origine delle spettacolari aurore, ma anche di un’infinita serie di problemi alle comunicazioni satellitari.

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